El descubrimiento de los Gases Nobles

A finales de 1800, John William Strutt, tercer barón de Rayleigh, quien era profesor de física en el laboratorio Cavendish, en Cambridge – Inglaterra, determinó con precisión las masas atómicas de un gran numero de elementos, pero obtuvo un extraño resultado con el nitrógeno.  Uno de sus métodos preparar nitrógeno consistía en la descomposición térmica del amoniaco.

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Otro método consistía en empezar con aire, al cual le quitaba el oxigeno, el dióxido de carbono y el vapor de agua. Invariablemente, el nitrógeno que obtenía a partir de aire era un poco mas denso (alrededor de un 0,5%) que el nitrógeno que obtenía a partir del amoniaco.

El trabajo de Lord Rayleigh llamo la atención de sir William Ramsay, un profesor de química del Colegio Universitario de Londres. En 1898 Ramsay hizo pasar una corriente de nitrógeno, que obtuvo a partir del aire siguiendo el procedimiento de Rayleigh, sobre magnesio caliente al rojo para convertirlo en nitruro de magnesio.

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Una vez que todo el nitrógeno había reaccionado con el magnesio, Ramsey se encontró con un gas desconocido que no había reaccionado.

Con la ayuda de sir William Crookes, el inventor del tubo de descargas, Ramsay y Lord Rayleigh encontraron que el espectro de emisión de dicho gas no correspondía con el de ningún elemento conocido. ¡El gas era un elemento nuevo! Determinaron que su masa atómica era de 39,95 uma y le llamaron Argón, que proviene del griego y significa “el perezoso”.

Una vez descubierto el argón, rapidamente se identificaron otros gases nobles. En 1898 Ramsay habia aislado helio a partir de minerales de uranio. A partir de las masas atómicas del helio y del argón, de su falta de reactividad química y de su conocimiento de la tabla periódica, Ramsay estaba seguro de que había otros gases inertes y que todos debían ser miembros del mismo grupo. Él y un estudiante, Morris Travers, se dedicaron a encontrar los gases desconocidos. Utilizaron un congelador para producir, primero, aire liquido, mediante la aplicación de la técnica de destilación fraccionada, permitieron que el aire líquido se calentara gradualmente y separaron los componentes que ebullían a diferente temperatura. De esta forma analizaron e identificaron tres nuevos elementos : neón, kriptón y xenón. En un periodo de solo 3 meses, se descubrieron tres elementos nuevos.

sir William Ramsay

sir William Ramsay

El descubrimiento de los gases nobles ayudó a completar la tabla periódica. Sus masas atómicas sugerían que estos elementos debían colocarse a la derecha de los halógenos. La discrepancia aparente respecto de la posición del argón fue resuelta por Moseley.

El último miembro de los gases nobles, el radón, fue descubierto por el químico alemán Frederick Dorn en 1900. El descubrimiento del radón, un elemento radioactivo y el gas elemental mas pesado que se conoce, no sólo completo los elementos del grupo 8A, también proporcionó una mejor comprensión respecto de la naturaleza del decaimiento radioactivo y la transmutación de los elementos.

Lord Rayleigh y Ramsay ganaron los respectivos premios Nobel en 1904 por el descubrimiento del argón. Lord Rayleigh recibió el premio de Física y Ramsay el de Química.

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